Serf

Serf

Les serfs médiévaux (alias vilains) étaient des travailleurs non libres qui travaillaient la terre d'un propriétaire foncier (ou locataire) en échange d'une protection physique et juridique et du droit de travailler une parcelle de terre distincte pour leurs propres besoins fondamentaux. Les serfs représentaient 75% de la population médiévale mais n'étaient pas des esclaves car seul leur travail pouvait être acheté, pas leur personne.

Les serfs n'étaient peut-être pas des esclaves, mais ils étaient soumis à certains frais et restrictions de mouvement qui variaient selon les coutumes locales. Le centre de la communauté rurale médiévale et la raison d'être d'un serf étaient le manoir ou le château - la résidence privée du propriétaire du domaine et le lieu de rassemblements communaux à des fins administratives et juridiques. La relation de la paysannerie à ces manoirs et à leurs seigneurs est connue sous le nom de seigneurialisme. Le servage a diminué au 14ème siècle grâce aux changements sociaux et économiques, en particulier l'utilisation plus large de la monnaie avec laquelle les serfs pouvaient être payés, permettant à certains la possibilité d'acheter éventuellement leur propre liberté.

Origines

L'idée de personnes de niveaux sociaux différents vivant ensemble sur un même domaine pour un bénéfice mutuel remonte à l'époque romaine, lorsque les villas de campagne produisaient des denrées alimentaires sur les terres environnantes. Alors que l'Empire romain déclinait et que les raids et les invasions étrangères devenaient plus fréquents, la sécurité de vivre ensemble dans un lieu protégé présentait des avantages distincts. Le seigneur d'un domaine donnait le droit de vivre et de travailler sur ses terres aux paysans en échange de leur service de main-d'œuvre. Les paysans étaient libres ou non libres, cette dernière catégorie étant connue sous le nom de serfs ou vilains. Le servage a évolué en partie à partir du système d'esclavage de l'ancien Empire romain. Sans beaucoup de biens propres, les serfs ont renoncé à leur liberté de mouvement et à leur travail en échange des avantages de la vie sur le domaine d'un propriétaire terrien.

La fonction la plus importante des serfs était de travailler sur le domaine de leur seigneur deux ou trois jours par semaine.

En plus de ceux nés dans le servage, de nombreux travailleurs libres devinrent involontairement des serfs parce que leur propre petit lopin de terre suffisait à peine à leurs besoins. Dans des circonstances telles qu'une maladie prolongée ou une mauvaise récolte, de nombreux hommes libres sont devenus des serfs pour survivre, un déclassement fréquemment attesté dans le Domesday Book de 1087, un registre des propriétaires fonciers et des ouvriers de l'Angleterre normande.

Manoirs

Certains domaines ruraux ne couvraient que quelques centaines d'acres, ce qui était à peu près assez de terre pour répondre aux besoins de ceux qui y vivaient. La plus petite unité de terre s'appelait un manoir. Les manoirs pouvaient appartenir au monarque, aux aristocrates ou à l'église, et les très riches pouvaient posséder plusieurs centaines de manoirs, collectivement appelés « honneur ». La majorité des manoirs étaient comme de petits villages car ils créaient des communautés autonomes et indépendantes. Outre un manoir et/ou un château, le domaine comportait de simples habitations pour les ouvriers et pouvait également comprendre une petite rivière ou un ruisseau qui le traversait, une église, un moulin, des granges et une zone boisée. Le terrain du domaine était divisé en deux parties principales. La première partie était le domaine (domaine) qui était réservé à l'exploitation exclusive du propriétaire terrien. En règle générale, le domaine représentait 35 à 40 % de la superficie totale du domaine. La deuxième partie était la terre que les ouvriers vivaient et travaillaient pour leurs propres besoins quotidiens (mansus), généralement environ 12 acres (5 hectares) par famille. Les serfs du domaine exploitaient cette terre réservée à leur usage ainsi que le domaine.

Droits et obligations

La tâche la plus importante des serfs était de travailler sur le domaine de leur seigneur pendant deux ou trois jours par semaine, et plus pendant les périodes chargées comme le temps des récoltes. Toute la nourriture produite à partir de cette terre est allée au seigneur. Il était parfois possible pour un serf d'envoyer un membre de sa famille (à condition qu'il en soit physiquement capable) pour effectuer le travail sur le domaine à sa place. Les autres jours de la semaine, les serfs pouvaient cultiver la terre qui leur était donnée pour les besoins de leur propre famille. Habituellement, les serfs ne pouvaient pas légalement quitter le domaine sur lequel ils travaillaient, mais le revers de la médaille était qu'ils avaient également le droit d'y vivre, ce qui leur donnait à la fois protection physique et subsistance.

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Un serf héritait du statut de ses parents, bien que dans le cas d'un mariage mixte (entre travailleurs libres et travailleurs non libres), l'enfant hérite généralement du statut du père s'il est légitime et, s'il est illégitime, du statut de la mère. En Angleterre et en Normandie, le fils aîné héritait de la terre effectivement travaillée par leurs pères serfs, les filles n'héritant que si elles n'avaient pas de frères. Les veuves héritaient généralement d'environ un tiers des terres de leur défunt mari. En revanche, dans le centre et le sud de la France, en Allemagne et en Scandinavie, l'héritage était égal entre les fils et les filles de serfs.

Outre le paiement à leur seigneur d'un pourcentage régulier des denrées alimentaires produites sur leurs propres terres, les paysans devaient payer une dîme à l'église paroissiale locale.

Un propriétaire terrien pouvait vendre un de ses serfs mais le droit à la vente était celui du travail, et non celui de la propriété directe de la personne comme dans l'esclavage. Théoriquement, la propriété personnelle d'un serf appartenait au propriétaire terrien, mais il était peu probable que cela ait été appliqué ou ait eu une quelconque pertinence en termes pratiques.

Outre le paiement à leur seigneur d'un pourcentage régulier des denrées alimentaires produites sur leurs propres terres, les paysans devaient payer une dîme à l'église paroissiale locale, généralement un dixième de la récolte du paysan. Ce dernier servait à entretenir un prêtre, l'église et à fournir un petit fonds d'assistance aux pauvres. En plus de ces deux lourdes charges, un serf était obligé de payer des amendes et certains droits coutumiers à son seigneur comme lors du mariage de la fille aînée du seigneur, ou lors du décès d'un serf sous la forme d'un droit de succession payé par le l'héritier du serf. Les amendes étaient généralement payées en nature pendant la majeure partie de la période médiévale, par exemple sous la forme du meilleur animal que possédait le serf. Pour protéger les générations futures de serfs d'un propriétaire terrien, il existait des coutumes telles qu'une amende pour la fille d'un serf épousant une personne extérieure au domaine.

Les serfs nés dans une famille nombreuse ne recevaient très souvent aucune terre propre à travailler et étaient donc obligés de continuer à vivre dans la maison de leurs parents, d'épouser un autre serf avec des terres ou de vivre dans le ménage d'un autre paysan donnant ailleurs leur travail comme loyer. D'autres options comprenaient la négociation d'une nouvelle parcelle de terre avec le seigneur, le travail pour un ecclésiastique local ou la tentative de chance dans une ville ou une ville où ils pourraient trouver un emploi non qualifié en travaillant pour un commerçant tel qu'un meunier ou un forgeron.

Comme les coutumes variaient d'un domaine à l'autre et au fil du temps, certains ouvriers occupaient une zone grise de statut entre les libres et les non libres. L'une de ces catégories de serfs était le serf ministériel dans certaines parties de la France, de l'Allemagne et des Pays-Bas. Ces serfs, encore juridiquement non libres, avaient en pratique une plus grande liberté de mouvement et pouvaient posséder leurs propres biens et terres parce qu'ils étaient les enfants de serfs qui avaient servi un seigneur en tant qu'administrateurs ou à titre militaire.

La vie quotidienne

Une description des coutumes du domaine de Richard East en Angleterre en 1298 enregistre les tâches quotidiennes suivantes attendues d'un serf :

Il labourera et hersera à ses frais un quart d'acre. Et pendant toute l'année, il travaillera tous les deux jours, soit en transportant, soit en fauchant, soit en fauchant, soit en charrette, ou en faisant un autre travail selon les ordres du seigneur ou de son huissier, sauf le samedi et les grandes fêtes religieuses. Et au moment de la récolte, il trouvera deux hommes pour moissonner pendant deux jours pour le travail supplémentaire habituel à ses frais, c'est-à-dire deux hommes par jour. Et à la fin de la moisson, il moissonnera avec un seul homme toute la journée à ses frais.

(cité dans Singman, 85)

Le seigneur n'était pas complètement sans cœur et avait une ou deux obligations minimales pour s'observer :

Tous les vilains susmentionnés à la fin du déménagement auront six pence pour la bière et une miche de pain chacun. Et il [le seigneur] doit fournir trois boisseaux de blé pour le pain susmentionné. Et chacune des tondeuses susmentionnées aura un petit paquet de foin chaque soir, autant qu'il peut tondre avec sa faux.

(ibid)

Les hommes effectuaient les travaux agricoles lourds décrits ci-dessus, tandis que les femmes effectuaient également des travaux agricoles plus légers et aidaient au moment des récoltes. Tout au long de l'année, les femmes avaient leurs propres tâches traditionnelles telles que la traite, la fabrication du beurre et du fromage, le brassage de la bière (brassée à partir de grains maltés), la cuisson du pain, l'entretien des arbres fruitiers, la cuisine en général, la fabrication de la laine et la production de draps de laine et de lin, après la volaille, le ménage et (probablement) la garde des enfants.

Une évaluation fiscale, compilée en 1304 pour un certain Richard Bovechurch de Cuxham en Angleterre, donne une idée de ce qu'un serf de fortune moyenne pourrait posséder avec la valeur de chaque article en shillings (s) et pence (d). Il y avait 12 pence pour le shilling.

  • 1 cheval - valeur 2s
  • 1 vache - 4s
  • 1 porcelet - 6j
  • 3 poules - 3d
  • 1 boisseau de haricots - 3d
  • 2 acres ensemencés en céréales - 4s
  • 2 arpents ensemencés en vesce - 2s
  • 1 chalet - 18 j
  • 1 pot en laiton - 12d
  • 1 casserole - 3d
  • 1 chariot - 8j

Les serfs vivaient généralement dans un modeste bâtiment d'un étage fait de matériaux bon marché et faciles à acquérir comme de la boue et du bois pour les murs et du chaume pour le toit. Là habitait une petite unité familiale ; les aînés à la retraite avaient généralement leur propre chalet. Plus bienvenus que la belle-famille, un chien et un chat s'avèrent souvent utiles, le premier pour l'élevage et le second pour limiter le nombre de rats dans le grenier. Il y avait généralement un feu de cheminée au centre de la maison qui, en plus de beaucoup de fumée, fournissait de la chaleur et de la lumière, tout comme les bougies. Les fenêtres de ces habitations simples n'avaient pas de verre mais étaient fermées la nuit à l'aide de volets en bois, et la literie était faite de paille et de couvertures de laine. Les animaux de la ferme étaient gardés dans un bâtiment séparé ou attenant, tandis qu'une famille de serfs plus prospère pouvait également disposer d'un bâtiment pour brasser de la bière et faire de la pâtisserie. Une toilette n'était généralement rien de plus grandiose qu'un trou au-dessus d'une fosse d'aisance, parfois dans un petit hangar pour plus d'intimité, mais certainement pas toujours. Ces bâtiments domestiques étaient généralement disposés autour d'une cour pour offrir une certaine protection contre le vent.

Alimentation & Loisirs

La nourriture paysanne typique consistait en du pain grossier fait de blé et de seigle ou d'orge et de seigle ; bouillie à base d'orge ou de seigle; et soupe épaisse à base de l'un des produits suivants : céréales, pois, chou, poireaux, épinards, oignons, haricots, persil et ail. Les paysans aisés avaient du lait, du fromage et des œufs, et la viande était un autre luxe rare, car les animaux de la ferme avaient beaucoup plus de valeur vivants, la viande la plus courante étant le porc salé ou le bacon. Des poissons et des anguilles séchés et salés étaient disponibles à un prix. Les fruits, généralement cuits, comprenaient des pommes, des poires et des cerises, ainsi que des baies sauvages et des noix. Les boissons principales étaient de la bière légère ou de l'eau additionnée de miel. Peu de paysans auraient eu accès à tous les aliments énumérés ci-dessus et la plupart avaient un régime pauvre en graisses, protéines, calcium et vitamines A, C et D.

Un serf avait du temps libre le dimanche et les jours fériés lorsque les passe-temps les plus populaires étaient de boire de la bière, de chanter et de danser en groupe sur de la musique de flûtes, flûtes et tambours. Il y avait des jeux comme les dés, les jeux de société et des sports comme le hockey et le football médiéval où le but était de déplacer la balle vers une destination prédéterminée et il y avait peu de règles, voire aucune. Les serfs ont eu l'occasion de le vivre un peu une fois par an lorsque, par tradition, ils étaient invités au manoir le jour de Noël pour un repas. Malheureusement, ils ont dû apporter leurs propres assiettes et bois de chauffage, et bien sûr, toute la nourriture avait été produite par eux-mêmes de toute façon, mais ils ont eu de la bière gratuite et c'était au moins une chance de voir comment l'autre moitié vivait et de soulager les la tristesse d'un hiver campagnard.

Cours du Manoir

Le manoir avait sa propre cour dirigée par le seigneur ou son intendant qui se tenait quelques fois par an. En Angleterre, une telle cour, tenue dans la grande salle d'un château ou d'un manoir, était connue sous le nom de hallmote ou halimote. Les différends entre les membres du domaine seigneurial tels que le droit d'utiliser des terres particulières comme les bois ou les tourbières (mais pas les différends entre le seigneur et un paysan individuel) ont été traités ici, ainsi que les amendes infligées aux travailleurs du domaine et toute affaire criminelle. Les crimes graves tels que le meurtre, le viol et l'incendie criminel étaient jugés par les tribunaux de la Couronne. Les hallmote peut avoir été partial envers le propriétaire terrien, mais il était généralement lié par les coutumes établies par ses prédécesseurs et la décision finale du tribunal était en fait entre les mains d'un jury, un panel d'habitants sélectionnés, généralement des collègues de la plantation. Ce panel, généralement composé de 12 hommes, avait évolué à partir du jury original du début de la période médiévale qui faisait référence aux hommes appelés par un accusé comme témoins de moralité. Il y avait aussi des tribunaux supérieurs devant lesquels faire appel et les archives montrent que la paysannerie, agissant collectivement, pouvait intenter des poursuites contre un propriétaire foncier.

Déclin du servage

L'institution du servage a été progressivement affaiblie par plusieurs développements à la fin du Moyen Âge. Les baisses soudaines de population causées par les guerres et les pestes, en particulier la peste noire (qui a culminé entre 1347-1352) signifiait que la main-d'œuvre était rare et donc chère. Une autre tendance était pour les travailleurs libres de quitter la campagne et de chercher fortune dans le nombre croissant de villes et de cités. Les serfs en fuite pouvaient également tenter leur chance et il y avait même une coutume selon laquelle en vivant un an et un jour dans une ville, un serf gagnait sa liberté. Sans main-d'œuvre suffisante, de nombreux domaines ont été abandonnés. Cette situation a donné aux serfs un moyen de négocier un meilleur accord pour eux-mêmes, voire de recevoir un paiement pour leur travail. La plus grande utilisation de la monnaie dans la société médiévale a contribué à rendre cela possible et utile. Avec de l'argent économisé, les serfs pouvaient faire un paiement à leur seigneur au lieu du travail dans certains cas ou payer des frais pour être absous d'une partie du travail attendu d'eux, ou ils pouvaient même acheter leur liberté.

Les serfs ont accru leur pouvoir politique en agissant collectivement dans des communautés villageoises qui ont commencé à tenir leurs propres tribunaux et qui ont fait contrepoids à ceux de la noblesse terrienne. Enfin, il y eut parfois de sérieuses révoltes de la paysannerie contre leurs maîtres : les années 1227 dans les Pays-Bas du nord, 1230 sur le bas Weser dans le nord de l'Allemagne et 1315 dans les Alpes suisses ont toutes vu de violentes armées paysannes prendre le dessus sur celles impliquant des chevaliers aristocratiques. . Une rébellion majeure mais infructueuse, la révolte des paysans, qui appelait à la fin du servage s'est produite en Angleterre en 1381. À travers l'Europe, tous ces facteurs ont conspiré pour affaiblir la configuration traditionnelle des travailleurs non libres étant liés à la terre et travaillant pour les riches de sorte qu'à la fin du XIVe siècle de notre ère, plus de travail agricole était effectué par des travailleurs rémunérés que par des serfs non rémunérés.


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