Seconde Guerre mondiale (1939-1945)

Seconde Guerre mondiale (1939-1945)

Deuxième Guerre mondiale

La guerre en occident

La préparation à la guerrePologneDanemark et NorvègeLa chute de la FranceLa bataille d'AngleterreLes Balkans et la GrèceLa guerre dans le désertLa guerre en merLe front russeInvasion de l'ItalieJour J et libération de l'Europe occidentale

La guerre à l'Est

La préparation à la guerreLa ruée japonaiseLe renversement de la maréeVers la victoire

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La guerre en occident

La préparation à la guerre

Contrairement à de nombreuses guerres, le blâme pour le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale peut être fermement placé sur les mains d'un seul individu, Adolf Hitler, chancelier d'Allemagne à partir de 1933. Son programme pour le pouvoir a été établi en Mein Kampf, 'My Struggle', écrit en partie alors qu'il était en prison après l'échec d'une tentative de renversement de la République de Weimar en 1923. Hitler y exposait sa vision d'un avenir dans lequel tous les Allemands seraient unis dans un seul Reich qui serait ainsi comprennent l'Autriche, le Sudentenland en Tchécoslovaquie et les régions de Pologne perdues par l'Allemagne après 1918, dans lesquelles la France aurait été humiliée par l'Allemagne et réduite au statut de petite nation, et enfin, dans laquelle l'Allemagne contrôlerait un grand empire en Europe de l'Est, taillée en grande partie dans la Russie et la Pologne. Arrivé au pouvoir, il entame aussitôt un programme de réarmement, d'abord caché, mais finalement ouvertement, et commence à organiser l'économie allemande sur le pied de guerre. Il a rapidement commencé à atteindre ses objectifs. Le premier fut la réoccupation de la Rhénanie, interdite par le traité de Versailles. Le 7 mars 1936, les troupes allemandes traversèrent les ponts du Rhin, avec ordre de battre en retraite si les Français, qui étaient alors massivement plus nombreux que l'armée allemande, prenaient des mesures. Hitler savait bien que son régime ne survivrait pas à une telle humiliation, mais les Français n'ont pas agi. Une fois en Rhénanie, Hitler a pu construire le mur ouest, un système de fortifications qui limitait sévèrement toute capacité française d'attaquer l'Allemagne si ses alliés de l'Est étaient menacés. Hitler a ensuite déménagé en Autriche, où après une campagne de terreur à l'intérieur de l'Autriche, il a pu lancer une invasion sans effusion de sang (mars 1938). Hitler s'est rapidement rendu en Tchécoslovaquie, où la présence de trois millions d'Allemands, autrefois membres de l'Empire austro-hongrois, lui a donné son excuse. Sous la pression intense de leurs alliés apparents, la Grande-Bretagne et la France, les Tchèques ont été contraints de céder (29 septembre 1938) et de remettre le Sudentenland, qui contenait les fortifications tchèques bien construites. Une fois de plus, toute attaque française contre la frontière allemande fortement affaiblie aurait abouti à une victoire facile tandis que le gros de l'armée allemande aurait été retenu dans les défenses tchèques, où ils se trouvaient confrontés à une armée de taille égale à la leur. En 1939, Hitler s'installe en Pologne. Cette fois, Dantzig et le corridor polonais étaient son excuse, mais sa première tentative, en mars, a été repoussée par une forte résistance polonaise et le soutien conjoint anglais et français des Polonais. Hitler avait une date limite de septembre pour une action militaire, et il passa l'été à préparer son invasion. Au cours du mois d'août, Hitler a commencé à renforcer ses forces à la frontière polonaise. Le 23 août, l'Allemagne et la Russie ont signé un pacte de non-agression, acceptant secrètement de partager la Pologne entre elles. Enfin, après un incident fabriqué le 31 août, le 1er septembre 1939, Hitler envahit la Pologne. Le 3 septembre, la France et la Grande-Bretagne déclarent la guerre à l'Allemagne. La Seconde Guerre mondiale avait commencé.

Pologne

L'attaque d'Hitler contre la Pologne a rencontré un succès rapide. Le premier jour de l'attaque, des raids aériens massifs ont perturbé l'armée de l'air polonaise, tandis que des unités de Panzer en mouvement rapide coupaient les minces défenses frontalières polonaises. Les bombardements des voies ferrées et des bases aériennes ont coupé toutes les lignes de communication, tandis que les armées qui avançaient rapidement laissaient des grappes d'armées polonaises isolées à éliminer plus tard. Quelques jours après le début de l'attaque, les Polonais sont impuissants à agir et leur défense perd toute coordination. Malgré cela, les Polonais ont combattu vaillamment, et malgré l'invasion russe le 17 septembre, les Polonais ont tenu bon pendant un peu plus d'un mois, les combats ne se terminant que le 5 octobre. L'invasion de la Pologne a vu la première de nombreuses utilisations réussies de Guerre éclair, plus tard pour avoir un tel succès surprenant en France. Les dirigeants des deux côtés ont mal compris les succès allemands en Pologne. Hitler pensait que son propre génie militaire avait gagné la journée, tandis que les dirigeants occidentaux pensaient que les erreurs polonaises avaient entraîné leur défaite rapide. En réalité, il s'agissait des soldats allemands hautement professionnels dont les compétences et l'équipement supérieur avaient submergé les Polonais, aidés par l'inaction presque totale des Français et des Britanniques sur la frontière ouest-allemande relativement non défendue.

Danemark et Norvège

Les prochaines attaques allemandes visaient le Danemark et la Norvège, plutôt que, comme l'avaient prévu les Alliés, la France et les Pays-Bas. L'approvisionnement principal en acier de l'Allemagne provenait de la Suède, et alors qu'au cours de l'été, il pouvait être expédié le long de la Baltique, pendant l'hiver, il devait être expédié le long de la côte norvégienne. Les Britanniques, notamment Churchill, alors à l'Amirauté, voulaient occuper le nord de la Norvège autour de Narvik, et occuper les zones sidérurgiques suédoises, dans le cadre d'un plan pour aller au secours de la Finlande, alors attaquée par la Russie. Hitler a décidé de prévenir cela en attaquant lui-même la Norvège, prenant le Danemark sur son chemin. Les Danois n'ont offert aucune résistance aux Allemands et le Danemark est tombé en une seule journée, le 9 avril 1940, après seulement des combats symboliques. La Norvège était différente. Du 8 au 10 avril 1940, la marine allemande mit ses troupes en position contre les six principaux ports norvégiens, contre une certaine opposition britannique, d'abord d'escortes engagées dans la pose de mines, mais bientôt de forces navales plus sérieuses. Bien que les Allemands aient subi quelques pertes, le 10 avril, ils avaient capturé leurs principaux objectifs d'Oslo à Narvik, bien qu'ils n'aient pas réussi à capturer le gouvernement norvégien, qui s'est finalement échappé pour s'exiler en Grande-Bretagne. Entre le 14 et le 19 avril 1940, les troupes alliées débarquent à Trondheim et Narvik. Le débarquement de Trondheim tourna bientôt au désastre sous de violents bombardements, tandis que les Allemands de Narvik tinrent bon jusqu'à la fin mai. Pendant un instant, il sembla que les Alliés seraient capables de tenir Narvik, loin de toute menace de bombardement, et de perturber l'approvisionnement allemand en acier. Cependant, les événements en France s'orientent vers le désastre et les troupes alliées à Narvik sont évacuées les 8 et 9 juin 1940, laissant la Norvège aux Allemands.

La chute de la France

L'attaque allemande tant attendue à l'ouest a finalement commencé le 10 mai 1940. Hitler espérait une victoire majeure sur les armées française et britannique qui les obligerait à demander la paix aux conditions allemandes. Le plan allemand était d'avancer rapidement en Hollande, et plus lentement en Belgique, dans l'espoir que les Alliés précipiteraient leurs troupes en Belgique, avec l'intention d'empêcher une répétition de 1914. Les armées alliées étant désormais hors de propos, les Allemands traverser la forêt des Ardennes du sud de la Belgique et traverser la Meuse, divisant les forces alliées et annulant la ligne Maginot des défenses françaises, qui s'arrêtait entre Sedan et Verdun. Ce plan a fonctionné mieux que même Hitler aurait pu s'y attendre. Le premier jour de l'attaque a vu un bombardement intense, combiné à de lourds bombardements et à des atterrissages en parachute, qui ont semé le chaos en Hollande et en Belgique. Il a également vu Winston Churchill remplacer Neville Chamberlain en tant que Premier ministre britannique. Comme prévu, les Français ont déplacé leurs troupes vers le nord, tandis que le B.E.F. concentré en Belgique. Ce n'est que le 12 mai, deux jours après le début des combats, que l'armée allemande la plus puissante atteignit la Meuse. Les Français ont vite compris le danger dans lequel ils se trouvaient, mais leur réaction a été trop tardive. Les Allemands se sont retrouvés face à la partie la plus faible de la ligne française, et le 15 mai, les Allemands s'étaient établis de l'autre côté de la Meuse. Avec une rapidité incroyable, la poussée allemande écarta les armées françaises placées contre eux, atteignant la côte de la Manche le 21 mai, six jours seulement après la percée initiale, laissant le BEF, un grand nombre de troupes françaises et l'armée belge pris au piège, et faisant face à destruction apparente. Une grande partie d'entre eux ont pu s'échapper après qu'Hitler ait donné son ordre d'arrêt, arrêtant l'attaque du 26 au 28 mai, peut-être dans la conviction que les Britanniques pourraient se retirer de la guerre. Quelle que soit son intention, la pause a donné aux troupes alliées piégées le temps d'organiser une défense et une évacuation, et entre le 28 mai et le 8 juin, 338 000 soldats britanniques, français et belges ont été évacués vers la Grande-Bretagne depuis Dunkerque.

Pendant ce temps, les Allemands se sont retournés contre les Français en effet déjà vaincus. Leur assaut a commencé le 5 juin. L'armée française combattit avec acharnement, mais fut rapidement brisée. Le gouvernement français s'enfuit à Bordeaux le 10 juin, le jour même de l'entrée en guerre de l'Italie, et Paris tombe le 14 juin. Au moment où le gouvernement français capitula le 21 juin, les Allemands avaient avancé aussi loin au sud qu'une ligne allant de Bordeaux à l'est jusqu'à la Suisse. Ce n'est que contre l'Italie que les Français ont réussi. Une invasion italienne forte de 32 divisions le 21 juin a été vaincue par six divisions françaises, prouvant que Mussolini avait raison dans ses affirmations fréquentes selon lesquelles l'Italie n'était pas prête pour la guerre. L'effondrement de la France a laissé la Grande-Bretagne seule face à l'Allemagne. Hitler dirigeait désormais un empire qui comprenait les trois cinquièmes de la France, les deux cinquièmes restants étant contrôlés par le gouvernement pro-allemand de Vichy du maréchal Pétain, la Norvège, la Hollande, la Belgique, l'Autriche, la Tchécoslovaquie et la Pologne.

La bataille d'Angleterre

Un effet immédiat de l'isolement britannique était que la Luftwaffe avait maintenant des bases aériennes en France, aux Pays-Bas et en Norvège à partir desquelles presque toutes les parties de la Grande-Bretagne pouvaient être attaquées. Cependant, toute invasion allemande dépendait de l'élimination de la Royal Navy. Sans marine capable d'un tel exploit, cela a été laissé à la Luftwaffe, dont la mission était de détruire d'abord la RAF puis la Marine, permettant ainsi l'invasion allemande (Opération « Lion de mer »). La bataille d'Angleterre est passée par quatre phases principales. La première, du 8 au 18 août 1940, a vu les Allemands tenter de détruire le Fighter Command par une série de raids sur les ports maritimes et les bases aériennes, destinés à entraîner la flotte de chasseurs dans des combats aériens où le plus grand nombre d'Allemands ferait des ravages. Cela a été déjoué par le réseau de radar britannique, qui a permis une utilisation beaucoup plus efficace de ressources limitées que les Allemands ne le prévoyaient, permettant à la RAF de maintenir le contrôle de l'air de la Grande-Bretagne. La deuxième phase, du 24 août au 5 septembre, s'est avérée la plus proche de la victoire. La Luftwaffe a lancé une série de grands bombardements contre les principales bases aériennes britanniques, mettant beaucoup d'entre elles hors de combat. Plus important encore, les centres de contrôle essentiels à partir desquels la RAF menait la bataille avaient également été assez bêtement localisés sur ces bases aériennes, et les dommages causés à ces centres de contrôle ont failli éliminer le Fighter Command de la bataille. Le vent a tourné presque par hasard. Un bombardier allemand égaré avait largué ses bombes au-dessus de Londres. En représailles, le Bomber Command a lancé une série d'attaques sur Berlin et d'autres villes allemandes (24-29 août). Georing s'était auparavant vanté qu'aucune bombe ne tomberait sur Berlin, et lui et Hitler étaient furieux contre les bombardements britanniques. Ils ont maintenant redirigé la Luftwaffe et, du 7 au 30 septembre, la troisième phase de la bataille d'Angleterre a vu des attaques de jour concentrées sur Londres. Cela a permis au Fighter Command de reconstruire son infrastructure détruite et a également rendu l'avion allemand beaucoup plus vulnérable, avec une seule cible connue et un temps de combat très limité au-dessus de Londres. La dernière attaque de jour sur Londres a eu lieu le 30 septembre, alors qu'Hitler suspendait l'opération Sea Lion. La phase finale de la bataille (1-30 octobre) a vu une série de raids mineurs avec délit de fuite, et le 12 octobre, l'opération Sea Lion a été annulée. La bataille d'Angleterre était terminée, mais le Blitz commença maintenant (novembre 1940-mai 1941), une série de raids nocturnes contre la plupart des villes britanniques, Coventry subissant la pire nuit d'attaque (bien qu'à une échelle beaucoup plus petite que les bombardements alliés de Allemagne plus tard dans la guerre). Très peu de choses pouvaient être faites pour arrêter les bombardiers de nuit à ce stade de la guerre, et la seule caractéristique rédemptrice du Blitz était que les Allemands n'ont jamais développé un véritable bombardier lourd, avec lequel ils auraient pu faire beaucoup plus de dégâts.

Les Balkans et la Grèce

Les combats en Grèce ont commencé à la fin de 1940. Le 28 octobre, 10 divisions italiennes basées en Albanie ont lancé une attaque contre les Grecs. Mussolini avait agi sans en informer Hitler, qui était furieux, et fut bientôt rendu insensé par une armée grecque légèrement plus petite, qui a d'abord tenu les attaques italiennes, puis, à partir du 22 novembre, a lancé une contre-attaque qui a enroulé les armées italiennes. Cela a eu un impact sur les événements en Yougoslavie, où au début de 1941, le prince régent Paul avait accepté de rejoindre l'Axe. Le 27 mars, des éléments anti-allemands de l'armée yougoslave, encouragés par les victoires alliées en Grèce, s'emparent du pays et changent de camp. Cela a incité Hitler à ordonner une invasion de la Yougoslavie, qui n'a pris que douze jours (6-17 avril 1941) pour conquérir le pays. Dans le même temps, d'autres armées allemandes, basées en Bulgarie, lançaient une invasion de la Grèce, où des troupes britanniques avaient été placées pour les arrêter. Les combats ici durent un peu plus longtemps, mais l'armée grecque se rend le 23 avril et les dernières troupes britanniques sont évacuées le 27 avril. Les Britanniques tentent maintenant de s'accrocher à la Crète, mais une attaque aéroportée allemande déterminée, lancée le 20 mai, prend lentement le contrôle de l'île et, une fois de plus, les Britanniques sont contraints d'évacuer et la Crète est conquise le 31 mai. Cependant, au cours du processus, les parachutistes allemands ont subi de telles pertes qu'Hitler ne les a plus jamais utilisés comme parachutistes. La Grèce resta aux mains des Allemands jusqu'à la fin de 1944, lorsque les armées d'occupation se retirèrent en Yougoslavie dans une vaine tentative de ralentir les avancées russes.

La guerre dans le désert

La guerre dans le désert a commencé comme une lutte entre les Italiens et les Britanniques. L'Égypte, à cause du canal de Suez, était la clé de la sécurité de l'Empire britannique, tandis que l'Italie avait des armées en Libye à l'ouest et en Éthiopie au sud-est. Mussolini avait l'intention de capturer le canal par une attaque sur deux fronts. Le 13 septembre, une partie du plan est mise en place, et une armée italienne envahit l'Égypte, s'arrête autour de Sidi Barrani, où elle s'étend sur une cinquantaine de kilomètres. Le 9 décembre, le général Wavell lance une contre-attaque, avec seulement 31 000 hommes contre 120 000 italiens. Cependant, les Italiens étaient trop dispersés et les Britanniques ont pu les prendre camp par camp. À la mi-décembre, les Italiens avaient été expulsés d'Égypte et les Britanniques avaient capturé 38 000 hommes et de grandes quantités d'équipement italien. Au cours du premier mois de 1941, l'attaque britannique s'est poursuivie dans Wave, coupant une énorme armée italienne. Le 7 février, les armées italiennes capitulent. Les Britanniques avaient fait 130 000 prisonniers pour seulement 500 morts, une victoire écrasante sur les armes italiennes. Une deuxième campagne visait les 110 000 Italiens d'Éthiopie. Au total, 70 000 soldats devaient attaquer depuis l'Égypte, le Soudan et le Kenya. L'invasion est lancée fin janvier 1941, et après une série de défaites, les Italiens se rendent le 18 mai. Face à la défaite de son allié, Hitler envoie Rommel avec l'Afrika Korps en Afrique du Nord pour redresser la situation. Dans le même temps, Wavell avait été contraint d'envoyer une grande partie de ses troupes en Grèce, et la première offensive de Rommel, lancée le 24 mars 1941, a forcé les Britanniques à revenir à Tobrouk, qui a été assiégé d'avril à décembre 1941. Après une contre-attaque ratée en juin , Wavell a été remplacé par Auchinleck, qui a lancé une attaque plus sérieuse, qui entre le 18 novembre et le 20 décembre a forcé Rommel à revenir à son point de départ initial. Au début de 1942, le front était à 800 milles à l'ouest du Caire, mais le 21 janvier 1942, le Rommel renforcé lança sa deuxième offensive qui, au cours des six mois suivants, repoussa les Britanniques en Égypte, capturant Tobrouk le 21 juin, avant de se frayer un chemin jusqu'à un arrêt fin juin lorsque les Britanniques fortifient une ligne à El Alamein. Le 13 août, Churchill remplaça à nouveau ses commandants, mettant cette fois le général Alexander à la tête de l'ensemble de la campagne et le général Bernard Montgomery à la tête de la 8e armée. Maintenant, l'équilibre du pouvoir a changé à nouveau, car les Britanniques ont pu renforcer la huitième armée et, en octobre, Rommel était en infériorité numérique. Ayant soigneusement planifié son attaque, Montgomery a lancé sa grande attaque. La bataille d'El Alamein (23 octobre-4 novembre) a été l'un des grands tournants de la guerre. La bataille a épuisé les réserves de carburant et de munitions de Rommel jusqu'à ce qu'il soit incapable de combattre, et malgré les ordres d'Hitler de tenir à tout prix, Rommel s'est retiré, poursuivi par Montgomery le long de la côte. Pendant ce temps, les forces américaines ont fait sentir leur présence pour la première fois. Le 8 novembre, l'opération Torch, l'invasion alliée de l'Afrique du Nord est lancée. Un groupe de travail a débarqué au Maroc, deux autres en Algérie, où les troupes françaises de Vichy ont opposé une certaine opposition, mais le Maroc et l'Algérie étaient bientôt aux mains des Alliés. La Tunisie était une autre histoire. Des renforts allemands ont été précipités dans la région et l'année s'est terminée avec les deux parties face à face dans une impasse en Tunisie. La première action en 1943 a été initiée par Rommel, qui a attaqué l'armée américaine dans le col de Kasserine (14-22 février), l'écartant dans une blitzkrieg classique, avant de revenir à sa position d'origine, s'étant assuré que les alliés ne pourraient pas diviser le Poche allemande. Les alliés se réorganisent et attaquent en mars (Bataille de Mareth, 20-26 mars 1943), où Montgomery, avec une force beaucoup plus forte, oblige les Italiens et les Allemands à se retirer. Enfin, le général Alexander a lancé l'attaque finale (22 avril), qui, début mai, a commencé à diviser les forces de l'Axe, qui ont commencé à se rendre en grand nombre. Les combats ont pris fin le 13 mai 1943. L'Axe avait été définitivement retiré d'Afrique.

La guerre en mer

Guerre de surface

La flotte de surface allemande n'était en aucun cas capable de mener des actions de flotte contre la Royal Navy du type à laquelle on s'était au moins attendu pendant la Première Guerre mondiale, et qui s'est produite dans la guerre du Pacifique contre le Japon. Au lieu de cela, les Allemands avaient l'intention d'utiliser leur flotte pour des raids commerciaux, et en prévision de cela, le Graf Spee et Allemagne, deux cuirassés de poche, s'étaient déplacés dans l'Atlantique avant le déclenchement de la guerre. La présence de navires aussi puissants cachés sur les voies de navigation mondiales constituait une menace sérieuse pour la Royal Navy, qui, bien que beaucoup plus grande que la flotte allemande, avait des préoccupations mondiales. Après les premiers succès, le Graf Spee a été acculé et gravement endommagé lors de la bataille de River Plate (13 décembre 1939), et a été sabordé par son capitaine trois jours plus tard, tandis que le Allemagne a été contraint de retourner en Allemagne à cause d'un problème de moteur. Les Amiral Scheer, un autre cuirassé de poche, a échappé au blocus britannique en octobre 1940 et a réussi à rester invaincu pendant quatre mois avant de retourner au port, alors qu'il

Novembre le croiseur lourd Hipper a également réussi à s'échapper, mais a rapidement été repoussé, à nouveau par une panne de moteur. 1941 a vu deux grands raids de surface. En janvier-mars 1941, le Gneisenau et Scharnhorst, deux croiseurs de bataille, sont entrés dans l'Atlantique nord et ont réussi à trouver un convoi séparé de son escorte de cuirassés en mars, coulant 16 navires en deux jours avant d'échapper aux cuirassés britanniques qui se rapprochaient rapidement. La Royal Navy remporte finalement un succès, bien qu'à grands frais, en mai. Les Bismark, nouvellement lancé, puis le plus grand cuirassé du monde, a quitté Gdynia pour Bergenfjord en route vers l'Atlantique Nord le 18 mai. Le 21 mai, il a été repéré par les Britanniques, qui ont commencé à concentrer toutes leurs forces navales sur l'arrêt de la Bismark. Le même jour, les Allemands ont navigué sous couvert de brouillard. Le 24 mai (bataille du détroit du Danemark), la Royal Navy tente de l'arrêter, mais un seul coup de feu provoque une explosion qui détruit le H.M.S. capuche, l'un des navires britanniques les plus récents, et a endommagé le Prince de Galles, et le Bismark échappé dans l'Atlantique. Après une course-poursuite tendue, au cours de laquelle le contact a été perdu pendant plus d'une journée, l'avion du H.M.S. Arche Royale réussi à faire suffisamment de dégâts pour ralentir le Bismark, et les navires britanniques à la poursuite ont pu attraper, puis couler, le grand cuirassé allemand. En 1942, l'orientation de la flotte de surface allemande a changé, et le Tirpitz, Scheer et Hipper concentrés sur les convois de ravitaillement vers les ports russes de Mourmansk et d'Archangel, qui ont subi de très lourdes pertes. Cependant, après mars 1943, les fournitures à la Russie ont pu utiliser une route sud plus sûre à travers la Méditerranée et l'Iran, et les convois de l'Arctique n'étaient plus nécessaires. Le dernier grand succès de surface de la flotte allemande fut une attaque sur le Spitzberg menée par le Tirpitz et le Scharnhorst (6-9 septembre 1943). Les 21 et 22 septembre, des sous-marins miniatures britanniques ont réussi à endommager le Tirpitz, tandis que du 24 au 26 décembre, le Scharnhorst, dans une tentative d'attaquer un convoi britannique a été intercepté par la Royal Navy et coulé, en partie par l'artillerie guidée par radar. Pendant la plus grande partie de 1944, les Britanniques ont tenté à plusieurs reprises de couler le Tirpitz avant qu'elle ne puisse être réparée, et bien que de nombreux raids aient été nécessaires, finalement (12 novembre), elle a été touchée par des bombes « Blockbuster » de 6 tonnes et a coulé.

Guerre sous-marine

La principale menace navale allemande venait des U-Boats. Après une première vague de naufrages au début de la guerre, les sous-marins sont restés silencieux pour le reste de 1939, dans l'espoir que la déclaration de guerre de la Grande-Bretagne était plus pour le spectacle qu'autre chose, mais a été renforcée en 1940, quand il a commencé à mordre. La Royal Navy était très à court de destroyers pour les missions d'escorte, et le 3 septembre 1940, un accord fut conclu avec les États-Unis dans lequel la Grande-Bretagne obtint cinquante destroyers, certes plus anciens, en échange de l'autorisation des États-Unis de construire des bases dans les colonies britanniques. 1941 a vu l'introduction de la Meutes de loups, des groupes de jusqu'à quinze sous-marins opérant ensemble contre des convois, et provoquant une augmentation importante des naufrages, en combinaison avec des bombardiers allemands à longue portée basés en France et en Norvège. La réponse britannique a été d'introduire des porte-avions d'escorte, qui ont étendu le soutien aérien à tout l'Atlantique et ont réussi à réduire quelque peu le bilan de la Meutes de loups. 1942 a vu les U-Boats à leur plus dangereux. Les États-Unis, maintenant en guerre, n'étaient pas préparés à la guerre sous-marine, et de janvier à avril 1942, les U-Boats ont pu causer de gros dégâts sur les navires près des côtes américaines, où les défenses étaient les plus faibles. Au fur et à mesure que les contre-mesures américaines s'amélioraient, les U-Boats se sont déplacés vers le nord vers les routes transatlantiques les plus courtes et vers le sud dans les Caraïbes. À la fin de l'année, le U-Boat était toujours un grave danger, mais plus de 80 avaient coulé et la production de navires américains était sur le point de compenser les naufrages. Quoi qu'il en soit, janvier-mars 1943 a vu la campagne des U-boot se rapprocher de la victoire, et à un moment donné, la Grande-Bretagne n'avait que trois mois de ravitaillement en nourriture. Le vent a tourné en mai. Les Britanniques, aidés par un nouveau radar à micro-ondes, se sont concentrés sur la région du golfe de Gascogne, zone que tous les U-Boats des bases françaises devaient traverser, et les bombardiers basés sur la côte sud ont infligé de lourdes pertes à la flotte de U-Boat. À partir de juin, la dixième flotte américaine a mis en place des « groupes de tueurs », chacun composé d'un porte-avions d'escorte avec 24 chasseurs-bombardiers et une escorte de destroyers, et avec l'ordre de chasser et de tuer tout sous-marin qu'ils rencontreraient. Cela inflige de très lourdes pertes aux U-Boats, et en particulier aux sous-marins de ravitaillement indispensables qui leur permettent de rester en mer plus longtemps. Malgré quelques succès individuels, la menace des U-Boat avait été écartée. Malgré quelques améliorations techniques apportées au sous-marin au début de 1944, les techniques de détection alliées améliorées ont tenu le coup. Ce n'est qu'après novembre 1944, lorsque Doenitz limita ses sous-marins à des attaques dans les eaux côtières peu profondes, où les nouvelles méthodes de détection étaient inefficaces, que les pertes augmentèrent à nouveau, mais jamais jusqu'aux sommets de 1941 ou 1942, et avec la libération de la France, il fut forcé d'utiliser des bases scandinaves et baltes. Malgré cela, les pertes augmentent au cours des premiers mois de 1945, et ce n'est qu'après la mise en place d'un double écran de porte-avions d'escorte et de destroyers au nord des Açores que les U-boot sont finalement éliminés de la guerre. À la fin de la guerre, 781 U-Boats avaient été coulés, avec la perte de 32 000 marins, ayant coulé 2 575 navires, avec 50 000 victimes.

Le front russe

1941Le moment choisi pour l'attaque d'Hitler contre la Russie a été une surprise totale pour les forces russes sur le terrain, malgré les signes évidents d'une intensification militaire contre elles. L'attaque, le 22 juin, a commencé par une attaque aérienne intense, qui a pratiquement anéanti les forces aériennes soviétiques le long du front, suivie d'une attaque blindée rapide et dévastatrice, qui, à la mi-juillet, avait avancé de plus de trois cents milles en Russie, et fait près de 400 000 prisonniers. Les armées du centre de l'Allemagne n'étaient qu'à deux cents milles de Moscou, et malgré des problèmes d'approvisionnement croissants à mesure que l'avance créait des lignes d'approvisionnement de plus en plus longues, il était probable qu'elles prennent Moscou avant l'hiver, jusqu'à ce qu'Hitler s'inquiète du fait que les armées du nord et du sud se déplacent trop lentement. , affaibli l'attaque vers Moscou. Au début, cela semblait avoir été une réussite. Au sud, Kiev a été capturée, avec 665 000 prisonniers (septembre), et à la fin de l'année, la Crimée avait été capturée, tandis qu'au nord, Léningrad a été attaquée à partir d'octobre, bien qu'une attaque de la Norvège visait à couper les lignes d'approvisionnement. de Mourmansk à Leningrad n'a pas atteint son objectif. A partir de la fin septembre, une autre attaque contre Moscou est ordonnée, mais le temps gagné a permis de renforcer considérablement les défenses de la ville et l'attaque allemande s'arrête, mais seulement après avoir fait 600 000 prisonniers supplémentaires. L'année s'est terminée par une contre-attaque russe, lancée le 6 décembre avec des troupes en grande partie fraîches, quoiqu'inexpérimentées, et des troupes de Sibérie, mieux à même de faire face à l'hiver russe que les Allemands, et malgré la farouche résistance allemande, pour la première fois elles ont été contraintes céder du terrain. Cependant, un revers plus important pour les Allemands était qu'une fois qu'il était clair que Moscou ne tomberait pas, il a retiré de nombreux généraux supérieurs commandant à l'est et a pris le contrôle personnel de la campagne, initialement depuis Berlin.

1942 La ferme défense allemande a finalement arrêté la contre-attaque russe à la fin du mois de février. Rien n'était possible entre mars et mai pendant le dégel russe. Une première attaque allemande en mai-juin a repris la majeure partie du terrain perdu lors de la contre-attaque russe. Les plans allemands initiaux pour l'offensive principale de l'été étaient d'abord de prendre Stalingrad, puis de passer à l'attaque du Caucase riche en pétrole. Cependant, Hitler est intervenu et a décidé de lancer les deux attaques en même temps, les affaiblissant tous les deux. Les deux attaques ont bien commencé et l'attaque contre le Caucase a atteint à moins de 70 milles de la mer Caspienne, ce qui, si elle avait été atteinte, aurait coupé l'approvisionnement en pétrole soviétique du Caucase. Cependant, Hitler est intervenu à nouveau, pour affaiblir cette attaque en faveur de l'attaque de Stalingrad. La bataille de Stalingrad (24 août 1942-2 février 1943) a été l'un des tournants de la guerre en Russie. Les Allemands étaient beaucoup trop étirés, avec un flanc très faible protégeant les lignes de ravitaillement de l'armée attaquant Stalingrad. Alors que les Allemands ont pris la ville, le 19 novembre, une contre-attaque russe a déchiqueté le front tout autour d'eux, isolant les troupes allemandes, qui étaient maintenant assiégées dans la même ville qu'elles avaient elles-mêmes attaqué. Hitler, contre tout avis de ses généraux, ordonna à von Paulus de tenir bon, et malgré les tentatives de lever le siège, Paulus se rendit le 2 février 1943.

1943 Les Russes maintiennent la pression au début de 1943, et seule une démonstration d'habileté assez étonnante de Manstein, dépassé en nombre à sept contre un, en février et mars, empêche l'effondrement de la ligne allemande et voit la reconquête de Kharkov. À ce jour, les Russes étaient quatre fois plus nombreux que les Allemands et avaient reçu 3 000 avions et 2 400 chars des seuls Américains. Même Hitler s'est rendu compte qu'aucune autre grande offensive ne serait possible et a plutôt planifié une attaque plus limitée à Koursk. La bataille de Koursk (5-16 juillet) a été la plus grande bataille de chars de tous les temps, et une combinaison de retards allemands et d'une bonne préparation russe en ont fait un désastre pour l'Allemagne. Désormais, les Russes lancent toutes les offensives, repoussant les Allemands tout le reste de l'année. Le 2 août, Hitler ordonna à ses troupes de tenir à l'Est, interdisant toute retraite organisée. Cela a condamné les forces allemandes à l'est, car même lorsqu'une pause dans l'attaque russe leur aurait donné le temps de se replier sur de nouvelles lignes défensives, Hitler ne l'a pas permis, et saillant après saillant a été coupé par l'avance russe.

1944 L'année a commencé avec la libération de Leningrad (15-19 janvier) et s'est poursuivie avec une série d'attaques russes réussies. Fin avril, Odessa avait été reprise et la Roumanie menacée. La campagne d'été russe, programmée pour coïncider avec l'opération Overlord à l'ouest, a libéré White Russian en juin-juillet, libérant Minsk le 3 juillet. Une fois de plus, le refus d'Hitler de battre en retraite avait laissé ses armées éparpillées, sans réserve, sur un front de 1 400 milles de long, impossible à défendre. Juillet-août voit les Russes entrer en Pologne et atteindre près de Varsovie. À ce stade, Staline a montré son propre mauvais côté. Le 1er août, la révolte de Varsovie a éclaté, menée par la résistance polonaise anticommuniste, dans une tentative de prendre le contrôle de Varsovie, et s'attend à ce que les Russes, qui étaient à une distance de frappe facile, leur viennent en aide, mais à la place, Staline ordonna à ses troupes d'attendre que la révolte soit écrasée, et aucun progrès ne fut réalisé avant le 30 septembre, date à laquelle la révolte fut enfin terminée, Hitler ayant fait le travail de Staline pour lui. Pendant ce temps, d'autres offensives russes ont poussé les Allemands hors de l'Europe de l'Est. La Roumanie est conquise entre le 20 août et le 14 septembre, tandis que la Bulgarie change de camp le 8 septembre. À partir de novembre, les forces russes ont poussé vers la Baltique, l'ont finalement atteint et ont coupé tout un groupe d'armées allemandes en Lettonie, tandis qu'au sud, les Allemands se sont retirés de la Grèce et ont été contraints de quitter la Yougoslavie. La seule victoire allemande fut la défaite de la première attaque russe contre la Prusse orientale. A la fin de l'année, Hitler avait perdu la quasi-totalité de ses conquêtes, mais le sol allemand, du moins à l'est, n'avait pas encore vu les combats.

1945 La fin arriva finalement en 1945. Fin janvier, les Russes avaient atteint l'Oder, Vienne tomba le 15 avril, et fin avril la Prusse orientale avait été évacuée, lors de la dernière opération de la marine allemande. Enfin, l'attaque de Berlin est lancée. Berlin est atteint le 22 avril et encerclé le 25 avril, le même jour où les troupes russes et américaines se rencontrent à Torgau sur l'Elbe. Cinq jours plus tard (30 avril), Hitler s'est suicidé dans son bunker de Berlin et, le 2 mai, tous les combats à Berlin ont pris fin. Les successeurs d'Hitler se sont rapidement rendus et la guerre à l'ouest s'est officiellement terminée à minuit dans la nuit du 8 au 9 mai 1945. La Russie a souffert plus que tout autre pays pendant la guerre. Between ten and fifteen million Russian civilians died, as did seven and a half million Russian soldiers, over half of all deaths during the war.

Invasion of Italy

With Africa now freed, the Allies turned their attention to Italy. After a month of air raids, two allied armies, under Patton and Montgomery, landed on Sicily on 9 July 1943. Despite determined fighting by Italian and German troops, the conquest of Sicily was complete by 17 August. By this point, Mussolini had been toppled. On 24 July he was replaced by Marshal Badoglio, who while promising to continue fighting, immediately started negotiating with the allies. An armistice was secretly signed on 3 September, to be announced on 8 September. On the same day, British troops landed at the southern tip of Italy. The armistice was announced on 8 September, and allied troops landed at Salerno on 9 September. Kesselring, in charge of the German defences concentrated on the Salerno beachhead, which by the end of the 9th was still limited to four unconnected beaches. The beachhead remained vulnerable until 14 September, when reinforcements, and Montgomery moving from the south made it secure. Kesselring withdrew to a line across the Italian peninsular, one hundred miles south of Rome. Fighting was fierce, and the German defence made every advance costly. On 22 January 1944 an attempt was made to break the stalemate by landing at Anzio, just south of Rome, but again Kesselring was up to the challenge, and the Anzio beachhead was soon under siege, in a way reminiscent of the First World War. It was only at the end of May that a renewed allied attack relieved the Anzio beachhead, and on 4 June Rome was captured. The Germans continued their skilled defensive battle, and at the end of the year the two sides faced each other across the 'Gothic' line, running across the peninsular just south of Bologna. Only in April 1945 did German resistance finally collapse, and when the war ended the Allies were chasing the remnants of the German armies in Italy across the alps, meeting other allied troops coming from the north in the Brenner Pass on 4 May 1945.

D Day and the Liberation of Western Europe

The long awaited second front in Europe was launched on D-Day, 6 June 1944. Operation 'Overlord' saw the greatest amphibious assault in history hit the Normandy beaches, with American forces landing on Utah and Omaha, and British and Empire troops on Gold, Juno and Sword. On the first day all the landings but Omaha were expanded to a comfortable depth, and two artificial harbours set up (reduced to one by a storm on 19 June). Hitler was convinced that the real attack would be around the Pas de Calais, and refused to let Rommel use the panzer reserves located there, while the allies slowly expanded their beachhead. By 12 June, the beachheads had been united, and while the British concentrated on Caen, the Americans cut off the Cotentin Peninsula and laid siege to Cherbourg. The British advance on Caen was slow, only taking it on 13 July, but the German armour was sucked into the defence of the town, and when the Americans broke through the German lines on the right they were able to make rapid progress, with Patton's Third Army freeing Brittany, before turning east to Le Mans, and most German resistance in France collapsed.

One German army corp in the south actually had trouble finding an allied army to surrender to, and by 14 September 1944 the front line had reached the German borders, liberating most of France and Belgium, and giving the allies new ports to shorten their now stretched supply lines. The Germans were now defending the Siegfried Line, understandably not well maintained after years where it seemed unnecessary. The first allies attempt to break the line was a total disaster. Operation 'Market Garden' was meant to capture the bridges over a series of rivers, including the Rhine, using airborne troops, and a rapid relief column. While the airborne troops landed successfully, they found the bridge over the Rhine at Arnhem defended by much stronger forces than expected, and while the minor objectives were achieved, the battle of Arnhem (17-26 September) saw the outnumbered British 1st Airborne Division defeated. The emphasis now turned to the American attacks on the Siegfried line, which were initially unsuccessful. At this point, Hitler launched his last major attack in the west, the battle of the Bulge (December 1944-January 1945). Having managed to gather together one last offensive panzer army, and a bare minimum of fuel, the attack was launched through the Ardennes on 16 December. The aim was to repeat the success of 1940, and isolate the Allied armies in Belgium, but this time the balance of power was against him, and despite initial successes the attack was doomed. The attacking forces soon ran out of fuel, and failed to capture the allied fuel dumps, which were their first objective, and the weather cleared allowing the allied air forces to play their part, and by 16 January 1945 the bulge gained as so much expense had been removed. The allies could now go back onto the offensive. By the middle of March, allied armies lined the Rhine, the last natural barrier baring their way into Germany. The main planed attack was to be launched at Wesel by Montgomery on 23 March. One day before that, Patton launched his own surprise attack over the Rhine, and managed to cross with only 34 casualties. Within six days he had advance over 100 miles east of the Rhine. Montgomery's attack was also a success, and within days he controlled twelve bridges over the Rhine. The end was now close for the German armies. The western allies advanced to the Elbe (26 April), where they made contact with the Russians (2 May). Meanwhile, Hitler had committed suicide (30 April) during the Battle for Berlin, and his successors engaged in peace negotiations. The last main American campaign was directed south, against what turned out to be a fictional stronghold in the German alps. On 7 May the Germans surrendered. The armistice that ended the Second World War in Europe came into force at Midnight on the night of 8-9 May 1945.

The War in the East

The Buildup to War

The war clouds had been building in the far east since 1937. On 7 July 1937, the Japanese had contrived a border incident with China, and launched a brutal invasion of China, which met with initial rapid success. On 13 December 1937, they captured Nanking, then capitol of China, and embarked on an orgy of destruction so extreme it even shocked the Nazis. After the outbreak of the war in Europe it was clear that Japan had her eyes on French Indochina, and on 22 September 1940 they entered northern Indochina, provoking a US Steel embargo (26 September). However, the tension did not erupt into fighting for another year. On 17 October, Tojo became Premier of Japan at the head of a militaristic government. Soon after that, negotiations with the United States collapsed, partly because America made demands that they knew Japan would find unacceptable, and on 26 November the decision to attack was made.

The Japanese Onrush

The Japanese plan was to start the war with a knockout blow against the US Pacific fleet, while at the same time conquering the Southern Resource Zone (the Philippines, Malaya, modern Indonesia and Burma), where the mineral wealth Japan lacks could be taken, and also taking a wide defensive zone around the Zone, where they would build strong jungle fortresses, from where they could destroy any allied attempt to counter attack.

The first blow of the Japanese war was the famous surprise attack on Pearl Harbor, on 7 December 1941 (8 December west of the International Date Line). A Japanese carrier fleet managed to reach position north of the Hawaii without being detected, and the air attack came as a total surprise to the Americans at Pearl Harbor, despite their having enough intelligence reports to expect a surprise attack somewhere. The US Pacific fleet suffered heavy losses - of 8 battleships in port, three sank, one capsized, and the rest were seriously damaged, as were three light cruisers and three destroyers and 250 aircraft. Luckily, all three American Aircraft Carriers were at sea, and escaped, reducing the impact of the attack. Within days, Hitler declared war on the United States, removing any last difficulties Roosevelt might have had getting a U.S. declaration of war on Germany, while the public revulsion at the surprise attack did more than anything to unit the American public behind the war effort.

The most outstanding feature of the Japanese attack was the speed with which it opened. One of the first places to come under attack was Wake Island, a U.S. base roughly half way between the Philippines and Hawaii, which was also attacked on 8 December, and fell after an heroic defence on 23 December. An attack on Guam, also in American hands, on 10 December was immediately successful. Also on 8 December were the first attacks on Hong Kong, Malaya and the Philippines.

Hong Kong, Singapore and Burma

The first British possession to come under attack in the east was Hong Kong. Once again, the attack started on 8 December, with a quickly victorious attack on Kowloon that forced the British back onto Hong Kong Island, where after a stubborn defence they were forced to surrender on 25 December.

The most important British base in the far east was Singapore, said to be invincible. However, the heavy defences of Singapore were all facing out to sea, and the Japanese decided to attack overland. Once again, the attack began on 8 December, with a landing in Northern Malaya, which rapidly pushed down the Malaya peninsular, reaching the Strait of Johore facing Singapore itself on 31 January 1942. The landward side of Singapore was without heavy defences, and British morale had already collapsed. The Japanese, who were themselves close to running out of supplies and retreated, launched their attack on 8 February, and to their surprise the city surrendered on 15 February 1942, the single largest surrender of British troops in history. The fall of Singapore was a crushing blow to the British Empire in the far east, from which it never truly recovered, even after the final defeat of Japan.

The Japanese war plan included a plan to conquer Burma, with the intention of using the mountainous Burma-Indian border as part of the defensive ring around the Southern Resource Zone. Accordingly, on 12 January 1942 two strong divisions with air support crossed from Thailand, occupied in December 1941. Facing them were two weakened British divisions, poorly equipped and under supported, which were unable to stand up to the Japanese attack. During March and April, both sides were reinforced, with two Chinese armies joining the British, and planned offensives. The Japanese attacked first, and during the course of April the British position in Burma became untenable. Finally, in May, the British fell back to the Indian border, marked by the Chindwin River, and rough hilly country, where the front stabilised.

Les Philippines

The main U.S. possession in the far east were the Philippines, then an American protectorate. The bulk of American forces, under the command of General Douglas MacArthur, were on Luzon Island. On 8 December, the same day as Pearl Harbor, but some time after news of the attack had reached the Philippines, a Japanese air raid managed to catch the main US Airbase at Clark Field totally unaware, doing serious damage to the aircraft bases there. Two days later the Japanese landed on Luzon Island, in both the north and south, trapping the American forces there. MacArthur withdrew into the Bataan peninsular, abandoning Manila, but saving his army and tying down a large Japanese army. For most of early 1942 a war of attrition slowly forced the American troops down the peninsular. On 11 March MacArthur left under orders to assume command of all allied forces in the southern Pacific. Finally, the Japanese made a breakthrough on 3 April 1942, and within a week the American forces had surrendered. However, the Japanese occupation of the Philippines was never as secure as they had expected, and throughout the war the Filipino people fought a guerrilla war against them.

Le renversement de la marée

Emboldened by their quick success, by the middle of 1942 the Japanese expanded their aims to include Midway and the Solomon Islands, thinking that they would make their defensive zone much stronger. However, this led them into a series of defeats that mark the turning point in the Pacific.

Coral Sea and Midway

The turning point in the Pacific came with two naval battles, both of which saw Japanese attacks foiled. First was the Battle of the Coral Sea (7-8 May 1942), the first naval battle at which no surface ships came into contact, fought entirely by carrier based aircraft. Two Japanese fleets, one heading to the southern Solomons, the other to Port Moresby on the south coast of Papua New Guinea, facing Australia, left port on 1 May. American intelligence was aware of these plans, and two carriers were sent to oppose them. The battle itself was a draw, with both sides losing one carrier, but the Japanese were forced to abandon their advance, a major Allied victory. The second, and more clear cut victory was the Battle of Midway (4-6 June 1942). The Japanese assembled the largest fleet yet seen in the war, containing 165 warships, and including all four of Japans fleet carriers, supported by 51,000 troops, with the intention of capturing Midway Island, from where they would be able to attack Hawaii. Once again, American intelligence was aware of the Japanese movement, and had managed to get three carriers into place to defend Midway, while the Japanese were convinced the carriers were elsewhere. The battle was a total American victory. All four Japanese carriers were sunk, for the loss of one American carrier, forever changing the balance of power in the Pacific, away from the Japanese and decisively towards the Americans.

GuadalcanalSome of the fiercest fighting in the Pacific, both on land and at sea, was centred on the Island of Guadalcanal in the southern Solomon Islands. In the summer of 1942 the Americans had been planning to attack the Japanese in the southern Solomons. News reached them of Japanese plans to build an airbase on Guadalcanal, and in reaction the American landings were pushed forward. The Marines landed on the island on 7 August 1942, and easily overwhelmed the small Japanese garrison, capturing the as yet unfinished airbase. However, Japanese air cover forced the U.S. Navy to withdraw for some days, leaving the Marines unsupported for ten days. However, the airbase was completed on 20 August, and supplies were able to reach both sides. On 23-25 October, the Japanese launched their attack (Land battle of Guadalcanal), but their attacks were piecemeal, and never really threatened the American positions. An attempt by the Japanese to land 13,000 reinforcements on the Island was, if not stopped, at least greatly hampered (Naval Battle of Guadalcanal, 12-15 November 1942), and the Japanese naval losses during the battle gave control of the seas around Guadalcanal firmly to the Americans. Finally, the Americans launched their own offensive on 10 January 1943, and despite a determined defence the Japanese were eventually forced to evacuate the island. The last Japanese soldiers left on 7 February. This was the first large scale Allied victory over the Japanese, and the first major setback suffered by the Japanese.

Towards Victory

Despite their setbacks in 1942, the Japanese were still confident. Their original war plan had, after all, predicted a change from the offensive to the defensive once the Southern Resource Zone was captured, based on a series of jungle fortresses that would cost the allies massive casualties to take. They thus began 1943 still confident that their plans were intact. The allies spent most of the year reducing the threat to Australia, and then preparing to return to the Philippines in the next year. By now, it was starting to become clear that the United States had much more military potential that anyone had expected, and the allied plan to simply hold the Japanese until after the defeat of Germany was modified to allow increasing pressure on Japan. Still, it was only towards the end of 1944 that the decisive battles began. The U.S. plan was to begin with an attack on Leyte (Philippines), after which MacArthur would take Luzon, while Nimitz moved against Iwo Jima and Okinawa, in preparation for the invasion of Japan itself. The Japanese had a plan to deal with any attempt on the Philippines, using part of their fleet to draw of the American carriers, and the rest to destroy and landings. However, the Japanese were now sadly lacking in carrier pilots, and when battle was joined (battle of Leyte Gulf, 17-25 October 1944), the American fleet was able to in effect destroy the Japanese fleet. The Japanese lost nearly half of their fleet, and it was never again able to play a major part in the fighting. By 25 December, Leyte was secured, after fighting which cost 70,000 Japanese and 15,584 American casualties.

The two campaigns for 1945 now began. On 9 January U.S. troops landed on Luzon, freeing Manila by 4 March. However, the Japanese retreated into the mountains, and fighting went on right until the end of the war, with the last 50,000 Japanese troops only surrendering on 15 August. Despite this, US casualties were relatively light compared to the Japanese - 7,933 U.S. dead compared to 192,000 Japanese dead, a tribute to MacArthur's skill.

The attack on Iwo Jima was more expensive, although quicker. The US landed on 19 February, and had conquered the tiny island by 24 March, losing 6,891 dead. The Japanese had put in place one of the strongest systems of defence seen in the war, including a maze of tunnels that reduced the impact of the American bombardment. However, by the end of the war the lives of close to 25,000 U.S. airmen had been saved by using Iwo Jima to make emergency landing.

Okinawa was the only part of Japan proper to be assaulted during the war. As on Iwo Jima, the Japanese had constructed a massive system of defences, garrisoned by 130,000 men. The American landings began on 1 April, against very light initial opposition, but any relief was short lived, and on 4 April the US troops came up against the Machinato Line of defences, part of an interlocking series of mountain fortresses. The Japanese were able to resist the American assault for two months, with the fighting only ending on 22 June. lost 12,500 killed to Japans 107,500.

It was the fanatical resistance on Okinawa that convinced the allied command to use the Atomic Bomb. After Japan gave no response to the Potsdam Declaration of 26 July demanding their surrender, the first bomb was dropped on Hiroshima on 6 August, and the second of Nagasaki on 9 August. Japan offered to surrender the following day. The cease fire came into effect on 15 August, and the surrender was officially signed on 2 September 1945. There has been much debate over the use of the Atomic bombs, which killed 110,000 people directly, and many more since, but there is little doubt that any invasion of the Japanese home islands would have cost far more lives, both Japanese and Allied.

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